A suculenta história dos humanos comendo carne.


Por Dave Roos,

Os humanos adoram carne. Mas por que comemos muito mais carne do que nossos primos primatas e por que estamos programados para babar ao som e cheiro de bifes fritando na grelha?

Os cientistas ainda têm muitas perguntas sem respostas sobre as origens e a evolução do consumo de carne, mas existem algumas teorias fortes sobre quando, como e por que começamos a incorporar grandes quantidades de carne em nossa dieta onívora.

Culpe uma antiga mudança climática.

Entre 2,6 e 2,5 milhões de anos atrás, a Terra ficou significativamente mais quente e seca. Antes dessa mudança climática, nossos ancestrais humanos distantes — conhecidos coletivamente como hominídeos — subsistiam principalmente de frutas, folhas, sementes, flores, cascas e tubérculos. Com o aumento da temperatura, as florestas exuberantes encolheram e grandes pastagens prosperaram. À medida que as plantas verdes tornaram-se mais escassas, a pressão evolutiva forçou os primeiros humanos a encontrar novas fontes de energia.

As savanas de pastagens que se espalharam por toda a África sustentaram um número crescente de herbívoros pastando. Os arqueólogos encontraram grandes ossos de herbívoros datados de 2,5 milhões de anos atrás, com marcas de corte reveladoras de ferramentas de pedra brutas. Nossos ancestrais hominídeos ainda não eram caçadores capazes, mas provavelmente retiravam a carne das carcaças caídas.

"Mais gramíneas significam mais animais pastando, e mais animais pastando mortos significam mais carne", diz Marta Zaraska, autora de Meathooked: The History and Science of Our 2.5-Million-Years Obsession With Meat.

Depois que os humanos passaram a comer carne até mesmo ocasionalmente, não demorou muito para torná-la uma parte importante de nossa dieta. Zaraska diz que há ampla evidência arqueológica de que há 2 milhões de anos as primeiras espécies de Homo comiam carne de forma ativa e regular.

Neandertais caçando uma zebra para se alimentar. Peter Bischoff / Getty Images

As ferramentas se tornaram nossos 'segundos dentes'.

Não é uma coincidência que a evidência mais antiga de consumo generalizado de carne coincida no registro arqueológico com o Homo habilis, o "faz-tudo" dos primeiros humanos. Em locais no Quênia que datam de 2 milhões de anos atrás, os arqueólogos descobriram milhares de "facas" de pedra lascada e martelos do tamanho de punhos próximos a grandes pilhas de fragmentos de ossos de animais com marcas de açougueiro correspondentes.

Embora nossos antigos parentes humanos tivessem mandíbulas mais fortes e dentes maiores do que o homem moderno, suas bocas e vísceras foram projetadas para moer e digerir matéria vegetal, não carne crua. Até mesmo ferramentas de pedra brutas poderiam funcionar como um segundo conjunto de dentes, arrancando pedaços de carne de uma carcaça de zebra ou quebrando ossos e crânios abertos para chegar à medula ou ao cérebro rico em nutrientes. Ao pré-processar a carne com ferramentas originalmente projetadas para cavar tubérculos e quebrar nozes, nossos ancestrais tornaram a carne animal mais fácil de mastigar e digerir.

Um tigre dente-de-sabre caçando sua presa. De Agostini Picture Library/Getty Images

Obrigado, tigres dente-de-sabre.

Ferramentas manuais de pedra primitivas são boas para cortar carcaças ou quebrar grandes ossos, mas são ruins para caçar presas vivas. É por isso que os zooarqueólogos acreditam que nossos ancestrais humanos carnívoros, que viveram há mais de um milhão de anos, eram necrófagos, não caçadores.

Uma teoria que explica por que tantos ossos de animais abatidos entraram no registro arqueológico há cerca de 1,8 milhão de anos é que, embora os primeiros humanos fossem caçadores ruins, eles viviam entre alguns dos mais eficientes assassinos que já vagaram pela Terra: os felinos dente-de-sabre.

Briana Pobiner, que estuda as origens do consumo de carne pelos humanos, escreveu que "Entre um e dois milhões de anos atrás, as grandes comunidades carnívoras da savana africana consistiam não apenas em leões, hienas, leopardos, chitas e cães selvagens, como nós vemos hoje, mas também pelo menos três espécies de felinos dente-de-sabre, incluindo um que era significativamente maior do que os maiores leões africanos machos. Esses felinos podem ter caçado presas maiores, deixando ainda mais sobras para os primeiros humanos aproveitarem."

Não está claro se os humanos "ativamente" se alimentaram de carniça esperando que os grandes felinos matassem suas presas e depois os assustavam atirando pedras ou fazendo barulho, ou se eles "passivamente" comiam o que restava quando os caçadores dentes-de-sabre abandonaram sua caça. A carniçaria ativa preservaria mais carne fresca, mas traz alguns riscos sérios.

Uma reconstrução de um homem das cavernas pré-histórico, no Chicago Field Museum, comendo carne.  Coleção Henry Guttmann / Arquivo Hulton / Imagens Getty

A carne era o 'alimento para o cérebro' original.

O cérebro humano moderno é muito maior do que o de outros primatas e três vezes o tamanho daquele possuído por nosso ancestral distante Australopithecus, o predecessor do Homo. Mas esses grandes cérebros têm um custo, pois requerem toneladas de energia para operar. Zaraska diz que nosso cérebro consome 20% da energia total do nosso corpo. Compare isso com cães e gatos, cujos cérebros requerem apenas três a quatro por cento da energia total.

Carne, diz Zaraska, desempenhou um papel crítico no aumento da ingestão de energia para alimentar a evolução desses cérebros grandes e famintos. "Alguns cientistas argumentam que a carne é o que nos tornou humanos", diz ela.

Quando os antigos hominídeos subsistiam exclusivamente de frutas, plantas e sementes, gastavam muito mais energia na digestão. Milhões de anos atrás, o intestino humano era mais longo e mais lento, exigindo mais esforço para obter calorias limitadas de alimentos forrageiros. Com toda essa energia sendo gasta na digestão, o cérebro humano permaneceu relativamente pequeno, semelhante a outros primatas hoje.

Em comparação com frutas e plantas forrageadas, diz Zaraska, a carne é um alimento de "alta qualidade" — com alta densidade energética e muitas calorias e proteínas. Quando os humanos começaram a adicionar carne à dieta, houve menos necessidade de um longo trato digestivo equipado para processar grande quantidade de matéria vegetal. Lentamente, ao longo de centenas de milhares de anos, o intestino humano encolheu. Isso liberou energia para ser gasta no cérebro, que cresceu explosivamente de tamanho.

Quando os humanos começaram a cozinhar carne, ficou ainda mais fácil digerir de forma rápida e eficiente e capturar essas calorias para alimentar nossos cérebros em crescimento. A primeira evidência clara de humanos cozinhando comida data de cerca de 800.000 anos atrás, embora pudesse ter começado antes.

Imagens CSA / Getty Images

Hoje ansiamos por carne, em parte porque nossos cérebros evoluíram na savana africana e ainda estão programados para buscar fontes de proteína com alta densidade energética. É semelhante à nossa tendência para o açúcar, uma mercadoria rara e rica em calorias para nossos ancestrais coletores, cujos cérebros os recompensavam por encontrar frutas maduras.

Mas também ansiamos por carne por causa de seu significado cultural. Diferentes culturas são mais ou menos centradas na carne, embora haja uma correlação clara entre riqueza e consumo de carne. As nações ocidentais industrializadas têm em média mais de 220 libras de carne por pessoa por ano, enquanto as nações africanas mais pobres têm em média menos de 22 libras por pessoa.

Nós não evoluímos para comer carne, evoluímos porque comemos carne.

Fonte: https://bit.ly/3tvgCl7

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